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Studie: Armadillos spreizen Lepra für Menschen

Von Carina Storrs
MITTWOCH, 27. April 2011 (Health.com) - Vor einigen Jahren besuchte eine 81-jährige Frau mit einem erhöhten Fleck von trockener Haut auf ihrem Arm Mississippi Dermatologe John Abide, MD. Obwohl die Läsion nur leicht anormal wirkte, ergab eine Reihe von Labortests, dass es ein Symptom der Lepra war.

"Ich dachte, Lepra, verarschen Sie mich?" Sagt Dr. Abide, dessen Praxis in Greenville ist.

Seine Überraschung war verständlich. Jedes Jahr sind nur etwa 150 Menschen in den USA mit Lepra infiziert, einer bakteriellen Krankheit, die zu Nervenschäden und Entstellungen führen kann. In den meisten Fällen sind Menschen infiziert, nachdem sie mit Speichel von einer infizierten Person in Berührung gekommen sind, normalerweise während Reisen in Teile der Welt, wie Afrika und Asien, wo die Krankheit häufiger auftritt. Aber Dr. Abides Patient passte nicht zu dieser Beschreibung.

Eine neue Studie im New England Journal of Medicine könnte eine Erklärung für ihren Fall liefern: Armadillo. Die ledrigen geschälten Säugetiere, die in 10 Staaten im ganzen Südosten der USA gefunden werden können, sind die einzigen Tiere neben Menschen bekannt, Lepra zu tragen.

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Es gibt mehrere Einzelberichte über Lepra bei Menschen, die Armadillos behandelt, getötet oder gegessen haben, oder die indirekt durch Gartenarbeiten im Boden, in dem sich die Tiere vergraben, exponiert waren für Abides Patienten. Bisher konnten Experten jedoch nicht bestätigen, dass Gürteltiere die Krankheit an Menschen weitergeben können.

Die Studie liefert die bisher stärksten Beweise. Die Forscher analysierten die Genome von Lepra verursachenden Bakterien, die von sieben Patienten und einem Gürteltier gesammelt wurden. Nach der Identifizierung spezifischer Bakterienstämme verglichen sie diese mit einer größeren Gruppe von infizierten Personen und Gürteltieren aus der ganzen Welt.

Von den 50 Patienten und 33 wilden Gürteltieren analysierten die Forscher aus den USA 25 Patienten und 28 Gürteltiere genetisch identischer Stamm von Lepra-Bakterien. Und mindestens 8 der 25 Patienten, die den Stamm trugen, berichteten von Kontakt mit Gürteltieren.

"Es ist schwierig, eine spezifische Kausalität nachzuweisen", sagt Richard Truman, PhD, einer der Autoren der Studie und Leiter der mikrobiologischen Forschung an der National Hansen's Disease Programm, in Baton Rouge, La. (Lepra ist auch bekannt als Hansen-Krankheit.) Allerdings fügt er hinzu, die Chance, dass die Menschen mit dem Gürteltier-spezifischen Stamm wurden durch andere Mittel infiziert ist etwa 1 in 10.000.

Die Gürteltierpopulation in den USA wurde auf 30 bis 50 Millionen geschätzt, und Studien deuten darauf hin, dass an manchen Orten bis zu 15% Lepra haben. Derzeit konzentrieren sich die infizierten Tiere in Texas, Louisiana, Mississippi, Arkansas und Alabama, aber die Gürteltierpopulation scheint sich nördlich und östlich auszubreiten und könnte Lepra mit sich bringen.

Truman sagt, dass die Menschen in diesen Gebieten schließlich sehen können eine geringfügige Zunahme des Risikos, aber bis jetzt ist Lepra in Tieren an der Ostküste nicht entdeckt worden. "Lepra ist eine seltene Krankheit und wird eine seltene Krankheit bleiben", sagt er.

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Dennoch sollten Ärzte nach Anzeichen der Krankheit Ausschau halten, sagt James Krähenbühl, PhD, Direktor des National Hansen's Disease Programms. "Die meisten Ärzte sind sich nicht bewusst, dass Lepra sogar in den USA existiert, und sie vermissen die Diagnose."

Lepra wird normalerweise eine chronische Krankheit, erklärt Krahenbuhl, aber sie kann geheilt werden, wenn sie in der Anfangsphase mit mehreren Medikamenten behandelt wird. wenn die Krankheit nur Hautläsionen verursacht hat. Unbehandelt kann es bei einigen Patienten zu Nervenschädigungen kommen.

Dr. Es besteht die Vermutung, dass neue Fälle von Lepra in den USA nicht gemeldet werden, da die ersten Anzeichen für Patienten und Ärzte leicht übersehen werden können, bis Jahrzehnte später ernstere Symptome auftreten. "Ich frage mich, wie subtil es ist, wenn ich etwas verpasse", sagt er.

Bis zu 30 Prozent der Bewohner in der ländlichen Gegend, mit denen er zusammenarbeitet, waren in Kontakt mit Armadillos, schätzt Dr. Abide. Er fordert seine Patienten auf, die Tiere nicht zu berühren, zu behandeln oder zu essen und keine Souvenirs aus den in Texas populären Gürteltier-Kadavern zu verwenden.

Die neue Studie sollte helfen, das Bewusstsein zu erhöhen, sagt er. Als er seinen Patienten erzählt, dass Gürteltiere Lepra verursachen, erklärt er: "Sie sehen mich so an, als wäre ich verrückt."

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